Un câble transatlantique

J'ai regardé ce soir sur Arte un documentaire sur le télégraphe transatlantique... Et je me suis posé une question, peut-être plus conne que d'habitude : comment ont-ils pu faire passer un câble en plein milieu de la dorsale médio-atlantique ?

Cette dorsale n'est pas une dorsale de routeurs, mais un endroit où deux plaques lithosphériques (deux morceaux de la croûte terrestre) se séparent, et où de la nouvelle croûte est formée. Dans le cas de la dorsale médio-atlantique, c'est de la croûte océanique, composée principalement de basalte et de gabbro, qui est formée. Dans la région qui nous intéresse (entre l'Ecosse et Terreneuve), la dorsale sépare les plaques Eurasienne et Nord-Américaine. Au niveau de la dorsale, le manteau en fusion affleure, et du magma remonte donc. Au contact de l'eau, le changement brutal de température fait se solidifier le matériel en fusion.

Illustration du principe de la remontée du magma décrit plus haut.

On peut donc se demander comment ont-ils fait pour faire passer un câble en plein milieu (d'autant plus qu'en 1858, on ne connaissait pas la tectonique des plaques, "inventée" par Alfred Wegener en 1912 !). On voit bien sur cette carte, et sur un agrandissement que le câble coupe orthogonalement la dorsale.

En fait, Cyrus Field a fait passer son câble transatlantique sur un plateau surélévé, qui coupe la dorsale, comme on le voit sur cette carte :

Altitude des fonds marins de l'Atlantique. On distingue, au centre, la dorsale médio-atlantique.

Ce plateau doit couper la dorsale, et permettre au câble de ne pas fondre... Mais il se peut que mon interprétation soit fausse :) Je vous conseille au passage de lire Regional Oceanography, et notamment les chapitres 14 à 16 qui traitent de l'Atlantique pour des informations générales ; et "Developing the theory", in "This Dynamic Earth", une publication de l'USGS pour des informations précises sur la tectonique des plaques et les phénomènes de divergence.

Enfin, je ne pourrais conclure sans penser que la plupart des données de Wikipedia, dont j'ai usé et abusé dans cet article, sont hébergées en Floride... et qu'elles passent par un câble transatlantique... Comparez le débit d'un télégraphe non-multiplexé à celui d'un câble TAT-14 actuel... (voyez sur Wikipedia pour des informations sur les débits) :)